Paris Match : « Un récit captivant et intime »

LA VILLA WINDSOR N’AURA PAS FINI DE NOUS SURPRENDRE.
Savait-on que de Gaulle y avait installé son quartier général à son retour de Londres, bien avant qu’elle ne scelle le sort de deux couples sans royaume ? Ou que Diana et Dodi avaient prévu d’y célébrer leur déjeuner de fiançailles… le lendemain de leur disparition tragique ? De révélations étonnantes en anecdotes cocasses, Bertil Scali nous ouvre les portes de cette demeure aristocratique au cœur du Bois de Boulogne, qui abrita les amours interdites et le train de vie luxueux du duc et de la duchesse de Windsor. Il livre un récit captivant et intime sur ce couple au destin royal contrarié et aux amitiés fascistes controversées. Et ressuscite les personnages célèbres et anonymes qui ont hanté ces lieux. Corinne Thorilon.
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Villa Windsor, de Bertil Scali. Sortie le 29 septembre 2016 aux éditions Michel Lafon.

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Dans la résidence secrète de lady Diana, Dodi Al-Fayed, Wallis Simpson, Édouard VIII et Charles de Gaulle.

Si Lady Diana et Dodi Al-Fayed n’étaient pas morts, cette nuit du 30 août 1997, ils auraient vécu villa Windsor, près de Paris. Quelques heures avant le tragique accident, la princesse et son amant visitent secrètement cet hôtel particulier de Neuilly, là où fleurissent les jardins de Bagatelle. La demeure a déjà accueilli un autre couple de proscrits illustres : le roi d’Angleterre Édouard VIII et Wallis Simpson, une Américaine deux fois divorcée pour qui, le 11 décembre 1936, le souverain décida d’abdiquer afin de devenir simplement le duc de Windsor…

Les vies qui se sont succédé ici dessinent une histoire singulière de l’Europe où se croisent Renée Van Cleef, l’héritière de la célèbre maison, Adolf Hitler pour qui le duc de Windsor eut une sympathie qu’il paiera cher, Winston Churchill, Coco Chanel, lord Mountbatten, le prince Charles et, bien sûr, la reine Élisabeth. Sans oublier Charles de Gaulle qui occupa la Villa à la Libération et s’amusa même à y entreposer la voiture du Führer…

Quatre-vingts ans après l’abdication d’Édouard VIII, vingt ans après la mort de Lady Di, les derniers témoins, des voisins, des amis de toujours, des employés fidèles des Windsor, ont confié à Bertil Scali leurs souvenirs de cette époque révolue.

Bertil Scali est l’auteur du best-seller Hitler, mon voisin. Souvenirs d’un enfant juif, écrit en collaboration avec Edgar Feuchtwanger, un récit historique salué par la presse internationale et déjà traduit en 12 langues.

« Hitler, mon voisin », bientôt aux USA

Merci aux éditions Michel Lafon, qui viennent de vendre aux Etats-Unis les droit de mon livre « Hitler, mon voisin », aux éditions Other Press. Déjà paru en 12 langues, dont le chinois, il n’avait pas encore été traduit en anglais ! Merci à Cristina Roxana Zaharia qui a conclu cet accord plein de promesses. Merci à Elsa Lafon pour son soutien et sa persévérance. Merci à Anne Procureur qui a soutenu le livre auprès de la presse lors de sa sortie. Et, surtout, Merci à Edgar Feuchtwanger et sa famille pour leur confiance.

« Hitler, mon voisin », dans le New York Times

Edgar Feuchtwanger during his recent visit to New York. Credit Nicole Bengiveno/The New York Times

 

Edgar Feuchtwanger Bore Witness, Horribly Close to Hitler

To be a Jew in Germany in the 1930s was not comfortable. Edgar Feuchtwanger, a schoolboy in Munich at the time, knew the fear and the dread shared by all German Jews witnessing the unstoppable ascent of a madman. Yet his situation was different. Very different.

In 1929, Adolf Hitler moved into Mr. Feuchtwanger’s neighborhood. With money from his publisher, Hitler took a nine-room apartment on the third floor of No. 16 Prinzregentenplatz (Prince Regent Square). It was luxurious, with two bathrooms and two kitchens. Edgar, 5 years old, could see it from his window, a building not 100 yards away on Grillparzerstrasse. And for the next nine years, until the Feuchtwangers fled Germany in 1938, Edgar lived virtually side by side with a man bent on exterminating him, his family and every family like his, not only in Germany, but as far as the Reich could extend its dominion.

Mr. Feuchtwanger (FOISHT-vanger), whose memoir, “I Was Hitler’s Neighbor,” was published last year in translation in Britain, will speak about his childhood, and the man who cast his shadow over it, at the 92d Street Y on Friday at 2 p.m. The book, originally in French, has not been published in the United States.

Today, at 91, he could well be the last German Jew alive who grew up within arm’s reach of Hitler and observed him day to day, if only in fleeting glimpses. Speaking in a relative’s apartment in Midtown on Wednesday, Mr. Feuchtwanger, a historian who taught for 30 years at the University of Southampton, in England, and now lives in a village near Winchester, recalled his brushes with Hitler, and some of the turning points in 20th-century history. He brought with him, in a manila envelope, notebooks from his days at the Gebele School in Munich, filled with assignments on patriotic themes and decorated, here and there, with tributes to the leader whom Germans were learning to call Führer.

The neighborhood, he said, was stocked with Nazis. On his way to school, he walked past the villa of Heinrich Hoffmann, Hitler’s photographer, the man who introduced Eva Braun, then his shop assistant, to Hitler. Often, he caught a glimpse of Hitler lounging in a deck chair in the garden. Not far away was the house of Ernst Röhm, head of the Nazi Party’s paramilitary wing.

“He is somewhat forgotten today,” Mr. Feuchtwanger said, speaking slowly, with the hint of a German accent. “But at the time he was considered the second man in the Reich, the only one whom Hitler had to address with some respect. When he spoke to Hitler he did not call him ‘mein Führer,’ but used the informal ‘du.’”

Röhm was soon out of the picture, arrested personally by Hitler on June 30, 1934, in the purge known as the Night of the Long Knives. Mr. Feuchtwanger knew of it long before most of his fellow Germans. Hearing jackboots and slamming car doors, he went to the window and saw SS officers assembling a motorcade for the short trip to Hanselbauer Hotel in Bad Wiessee, where Röhm and his followers were staying.

“Even as a small boy I could sense the tremendous, hot tension there was around,” Mr. Feuchtwanger wrote in his memoir. “That public events could produce such tension, that gripped one’s throat, almost took one’s breath away, is now practically unknown to the present generation.”

Mr. Feuchtwanger’s first memorable encounter with Hitler himself occurred when he was 8. He and his nanny, out for a stroll, began walking down Prinzregentenstrasse.

“Just as we passed his front door, Hitler came out, wearing a mackintosh and a trilby hat,” Mr. Feuchtwanger said. “There were some people in the street who shouted ‘Heil Hitler.’ Then he looked at me and my nanny, quite benevolently.”

Mr. Feuchtwanger paused for a moment and said, “If he had known who I was, it would have been quite different.”

Indeed. The name Feuchtwanger was well known to Hitler and the Nazi Party, and not in a good way. Edgar’s father, Ludwig, was not the problem. As the director of Duncker & Humblot, a distinguished publishing house specializing in books on economics and sociology, he was objectionable only because he was a prosperous Jew. Racial laws forced him out of the business in 1936.

Ludwig’s brother, Lion, was another matter. At the time, he was probably the most-read novelist in Germany, the author of “Jud Süss” (“The Jew Süss”), a historical novel about the financial adviser to Duke Carl Alexander of Württemberg in the 18th century. The novel, published in 1925, was later twisted into a viciously anti-Semitic film by the Nazis, released in 1940.

More offensive to the Nazi Party was his novel “Success.” Set in Bavaria in the 1920s, it included a satirical portrait of Hitler, inserted into the novel as Rupert Kutzner, a rabble-rousing garage mechanic who creates a political movement, the Truly German Party.

When “Success” was published in 1930, Joseph Goebbels announced in his newspaper, Der Angriff, that the author had just earned a seat on the first train out of Germany when the Nazis came to power. The novel featured prominently in the book burnings of May 1933. Goebbels himself turned up for the bonfire in Berlin. By chance, Lion was in the United States on a lecture tour when Hitler became chancellor, but his brother, back in Germany, bore the family name.

It was not until the mid-1930s, Edgar Feuchtwanger recalled, that Hitler assumed his full dimensions. It was still possible to walk on the sidewalk in front of Hitler’s building. Hitler had not yet taken to wearing a military uniform at all times in public or traveling in motorcades.

After he became chancellor in 1933, things changed. Mr. Feuchtwanger’s mother now complained that she could not get milk because the deliveryman was steering extra bottles to Hitler. SS guards moved into the apartment below his and took up positions on the sidewalk outside. Pedestrians were made to cross to the other side of the street.

History paraded past young Edgar’s window. He saw the fleet of long, six-wheeled Mercedes gather to depart for the annexation of Austria in 1938 and, several days later, watched as Hitler, standing erect, holding onto the windshield of his open car, greeted adoring crowds.

Later that year, he watched Mussolini’s car taking him from the four-power conference that led to the signing of the Munich Agreement. “I would join in the crowds to see what was going on,” Mr. Feuchtwanger said, recalling the periodic commotion on the square outside Hitler’s building.

Ludwig Feuchtwanger, like many Jews, misread Hitler at the outset. He believed that German Jews could reach some sort of livable, stable accommodation with the regime. “My parents did talk about the political situation, and I knew more about it than 8-year-olds do today,” Mr. Feuchtwanger said. “I knew that he was no good for us. But I wouldn’t say I was terrified.”

At school, Mr. Feuchtwanger was not tormented, by teachers or fellow students, although Nazification reached full steam by the time he entered the prestigious Maximilian Gymnasium in 1935. He was spared having to enroll in the Hitler Youth, obligatory for his non-Jewish classmates. But he did have to stand for hours at a time, arm outstretched in the Nazi salute, at school rallies organized by the party. “The way you go through it was to rest your arm on the shoulder of the chap in front of you,” he said.

He brought out two of his school notebooks. In the opening page of the first, to commemorate Labor Day 1933, he had inscribed a large swastika superimposed over the Communist hammer.

“I had a teacher who was over the moon about the Nazi takeover,” he explained.

Political reality sank in on Kristallnacht, in November 1938, when Edgar’s father was arrested and interned at Dachau. Amazingly, the camp administration failed to make the connection between his name and that of the author of “Success.” Six weeks later he was released and began making plans to take his family out of Germany. “He knew it was curtains,” Mr. Feuchtwanger said. Nearly all the Feuchtwangers escaped. One of Ludwig’s eight siblings, a half sister, died in Theresienstadt.

At 14, Edgar Feuchtwanger adopted a second life as an honorary Englishman. He studied at Winchester School, where classmates called him “fish finger” and “Volkswagen.” He earned a doctorate in history at Magdalene College, Cambridge, and went on to write studies of the Victorian era, including biographies of Gladstone and Disraeli, and histories of modern Germany, up to the Nazi seizure of power.

He reached again for a notebook. In this one, from 1934, he honored Hitler on his 45th birthday by pasting in a glowering portrait of the Führer, adorned with a Nazi eagle and swastika. Mr. Feuchtwanger smiled. “Just think, it was a Jewish child who did this,” he said.

A version of this article appears in print on June 3, 2016, on page C17 of the New York edition with the headline: He Bore Witness, Horribly Close to Hitler.

 

L’Obs : « Après le livre, le documentaire »

Le vieil homme parle un anglais impeccable mais son accent est germanique. Edgar Feuchtwanger quitte son village du Hampshire, prend le train pour Londres et s’envole pour Munich, sa ville natale quittée il y a soixante-treize ans. « Quand j’étais enfant, la vie me semblait tranquille et stable [silence]. Mais, bien sûr, ce n’était pas le cas [silence]. Je vivais en quelque sorte au coeur de cet ouragan qui a fini par déferler sur le monde. »

 

Ainsi commence « Hitler, mon voisin », documentaire qui retrace une histoire étonnante : celle d’une famille juive, représentant tout ce que Hitler exécrait – intellectuelle, aisée, progressiste -, qui a assisté depuis ses fenêtres à la montée du nazisme

 

En cet été 1929, enrichi par les droits d’auteur de « Mein Kampf », Hitler quitte sa chambre des faubourgs et s’installe dans un appartement de 300 mètres carrés, au deuxième étage d’un immeuble cossu de la Prinzregentenplatz. Les Feuchtwanger, qui habitent une rue adjacente, sont aux premières loges. « Bien sûr, nous nous sommes sentis menacés. Mais personne n’avait encore idée à quel point la menace était importante. »

 

La porte cochère d’un immeuble bourgeois. Un vaste appartement reconverti en bureaux. Quand le visiteur à cheveux blancs leur dit que Hitler habitait juste en face, les employées tombent des nues : « La vache ! On n’en savait rien. Mais bon, nous ne sommes pas de Munich, nous… » Elles sont surprises, et un brin narquoises. Comme si cette histoire ne concernait pas leur génération. Le vieil homme ne se départit jamais de son sourire d’une aimable ironie. Sans doute est-il submergé par les images anciennes, mais il ne le montre pas. L’Angleterre a déteint sur lui : il conserve un flegme britannique.

 

Les Feuchtwanger étaient allemands depuis toujours, et munichois depuis un siècle. Le père d’Edgar, Ludwig, dirigeait une prestigieuse maison d’édition, Duncker & Humblot, qui avait publié Goethe et Hegel. La mère, Erna, fréquentait la haute société. Quant à l’oncle, il était tout simplement l’écrivain le plus lu de sa génération. Lion Feuchtwanger était l’auteur d’un best-seller international, « le Juif Süss », ouvrage qui dénonçait l’antisémitisme dès 1924. « Nous n’étions pas du genre à courber l’échine », résume son neveu.

 

Les parents d’Edgar, comme beaucoup d’Allemands raisonnables, ne prennent pas ce rustre vociférant au sérieux et pensent que son mouvement sera un feu de paille. Mais la crise économique leur donne tort. Hitler devient l’idole des classes moyennes qui craignent d’être déclassées et les nazis s’imposent comme la deuxième force politique du pays. L’oncle écrivain choisit ce moment pour publier « Erfolg », un roman à clé où tout le monde reconnaît Hitler sous les traits d’un politicien fanatique et démagogue. Gros succès de vente. Fureur du dictateur en puissance qui est élu quelque mois plus tard chancelier. Lion Feuchtwanger, en voyage aux Etats-Unis, juge préférable de ne pas rentrer en Allemagne. Il fait partie des premiers citoyens d’outre-Rhin déchus de leur nationalité. Sa famille, qui se serait bien passée de cette publicité, se retrouve dans la ligne de mire. En espérant des jours meilleurs, les parents d’Edgar décident néanmoins de rester à Munich.

 

A l’école, où il ne subit aucune discrimination, le petit garçon dessine des croix gammées dans ses cahiers. Tout près de chez lui habite Eva Braun et, à travers les canisses de la clôture, il aperçoit parfois le Führer se délassant sur une chaise longue. Ernst Röhm, le chef des sinistres Sections d’Assaut, a une belle maison dans le quartier. Himmler, Goering et Rudolf Hess sont eux aussi munichois. « J’avais le même dentiste que Hitler », confesse le vieil homme avec un petit rire. Ca paraît maintenant extraordinaire parce que, aujourd’hui, Hitler n’est plus vraiment un personnage réel, il est devenu une sorte de figure du mal. » Mais le petit garçon de l’époque ne regardait pas le monsieur qu’il croisait de temps à autre comme un monstre, juste comme un humain un peu intimidant.

 

En 1935, après l’adoption des lois sur « la protection du sang et de l’honneur allemands », tout change. Les parents d’Edgar deviennent des citoyens de seconde classe, le père ne peut plus exercer sa profession d’éditeur, les invitations se raréfient. Plus de 30 000 juifs quittent l’Allemagne tant l’atmosphère est irrespirable, mais les Feuchtwanger ne parviennent pas à s’y résoudre. Après que le père a été interné au camp de Dachau et miraculeusement libéré (la Gestapo n’a pas fait le lien avec l’auteur honni par Goebbels), cette fois ils n’hésitent plus. Grâce à l’oncle et à diverses relations, ils obtiennent pour 1 000 livres sterling des visas pour la Grande-Bretagne. Edgar deviendra un brillant professeur d’histoire mais, sans ses enfants et petits-enfants, peut-être n’aurait-il jamais rédigé son autobiographie.

 

Eric de Saint-Angel

 

« Hitler, mon voisin/Souvenirs d’un enfant juif », d’Edgar Feuchtwanger, avec Bertil Scali (éditions Michel Lafon).

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Entretien avec le réalisateur Bertil Scali. Rencontre avec Bertil Scali, réalisateur de: « Hitler mon voisin », un film à découvrir ce dimanche 17 novembre 2013 sur RTS Deux.: Pendant dix ans, il a vécu en face d’Adolf Hitler… Depuis sa chambre, Edgar Feuchtwanger, jeune Allemand de confession juive, apercevait les fenêtres du Führer à Munich. Aujourd’hui âgé de 88 ans, il revient pour la première fois sur les traces de son enfance et nous raconte, cahiers d’écolier à l’appui, la montée du nazisme. Edgar Feuchtwanger a vécu dix ans en face de chez Hitler, de 6 à 16 ans, de 1929 à 1939. Il habitait dans un immeuble bourgeois de Munich. Hitler vivait de l’autre côté de l’avenue. Depuis la chambre d’Edgar, on voyait les fenêtres du Führer, au deuxième étage. Pendant dix ans, Edgar a assisté à la montée du nazisme. Ce n’est pas tout. Edgar était juif. Edgar n’a quitté l’Allemagne qu’en 1939, deux mois avant l’invasion de la Pologne et la déclaration de guerre de la France et de la Grande-Bretagne. Juste à temps. À 87 ans, pour la première fois, il revient sur les traces de son enfance à Munich, et nous raconte à travers son regard d’enfant, cahiers d’écolier à l’appui, la montée du nazisme dans la ville la plus hitlérienne d’Allemagne, et l’impuissance avec laquelle la bourgeoisie intellectuelle juive munichoise a assisté au resserrement de l’étau. Il s’agit d’une approche historique nouvelle de cette période d’avant-guerre, à travers une sorte de chronique sociale d’une « bourgade de province…